The best documentaries of 2015 – my list

As 2015 comes to an end, it’s that time of the year again, the period when every cinephile is compelled to make his/her best movies list. I couldn’t not post my own one. I’ve mostly watched documentaries from East Asia, my list is then more like a “Best documentary of 2015 from East Asia” type of list, but at the end I’ve added a couple of movies from other part of the world and some (re)discoveries I’ve done during this 2015. Just a disclaimer, it’s a favorite list more than a best list, here we go (listed in the order I’ve seen them):

Walking with my Mother (Sakaguchi Katsumi, 2014)

An exploration of loss, sickness and memory in a society (the Japanese one) that is getting older and older, told in the shape of a private documentary, here some thoughts on the movie.


Aragane (Oda Kaori, 2015)

The camera follows patiently and almost hypnotically the workers of an old coal mine in Bosnia down into the darkness of their daily routine. The movie is visually stunning, partly documentary and partly experimental cinema, director Oda Kaori knows how to use the digital medium for her cinematic purposes in a work that revolves around the concept of duration and its materiality, and that is almost structural cinema in its construction. I had the pleasure of meeting and interviewing the director, the conversation was published on the Italian newspaper Il Manifesto, I’m currently working on an English translation and on a review/piece for this blog (maybe next year).

Oyster Factory (Sōda Kazuhiro, 2015)

The latest work from Japanese director Sōda Kazuhiro, together with Theatre 1 and 2, my favourite among his documentaries. I’ve written more about the film here.


France Is Our Mother Country (Rithy Panh, 2015)

Rithy Panh (2-21: The Khmer Rouge Killing Machine, The Missing Picture) constructs a critical and satirical work about the colonial rule of Cambodia by France, using only footage, archival images and propaganda films shot by the rulers themselves. The power of re-editing and collage documentary.


Night and Fog in Zona (Jung Sung-il, 2015)

A documentary about the great Wang Bing by movie critic-turned-director Jung Sung-ilhere you can read my review.


The Moulin (Huang Ya-li, 2015)

Formally engaging and elliptical, I don’t really know how much of my fascination for this movie comes from its themes, a group of Taiwanese avant-garde artists active in the 30′ during the Japanese colonial period, and how much from the documentary itself.


Documentaries from other parts of the world:

The Iron Ministry ( J.P. Sniadecki, 2014) and in general all the movies by Sniadecki: Demolition, People’s Park, Yumen….

Jujun (Paul Thomas Anderson, 2015)


(re)discoveries of 2015:

The Vampires of Poverty (Carlos Mayolo, Luis Ospina, 1977)

All the documentaries/works of the great Agnès Varda (it was a pleasure watching 14 of her films this year)



Best Japanese documentaries’ poll – results

More than 2 months have passed since I launched the best Japanese documentaries of all time poll, it’s time to wrap things up and to take a look at the results. Thanks everybody for your votes, for your support and for helping me spreading the word. sdgblogBefore digging into this fascinating trip through the history of Japanese non-fiction film, let me add some overall thoughts.
On the negative side, I have to admit that I’m a bit disappointed that I couldn’t get many people to vote, and this is partly my fault, the blog is pretty new and relatively unknown and I’ve been lazy and shy about pushing it through the social networks world. Besides, Japanese documentary is a niche subject inside a niche (Japanese cinema), and there are not so many people interested in documentary film as an art form, so I should have expected this. Many people, most of them cinema professionals, were kind enough to decline my invitation, honestly admitting their lack of knowledge in the field. After all, one of the purposes of the poll was indeed to check how much exposure Japanese non-fiction movies have in the world of cinephiles, so I shouldn’t really complain too much.
On the positive side, I was really surprised by the deep knowledge of the voters, most of them, I have to add, cinema professionals: festival programmers, critics, professors, and so on.
Below you’ll find the list, when possible I’ve added some information about each movie’s availability on DVD/BD.
Thanks again everyone, feedback and comments are, as always, welcomed.

1)Included in their lists by 40% of voters
Extreme Private Eros: Love Song 1974 「極私的エロス・恋歌1974」 (Hara Kazuo, 1974)

Available on DVD (with English subtitles).

2)Included in their lists by 33% of voters
Children in the Classroom 「教室の子供たち」(Hani Susumu, 1954)
Available in Japanese in this Iwanami DVD box

Tokyo Olympiad 「東京オリンピック」(Ichikawa Kon, 1965)
Available on DVD in Japanese or with English sub, but the Criterion Collection edition is out of print.

Minamata: The Victims and Their World 「水俣 患者さんとその世界」(Tsuchimoto Noriaki, 1971)
Available on DVD with English sub by Zakka Films

The Emperor’s Naked Army Marches On 「ゆきゆきて、神軍」(Hara Kazuo, 1987)
Available on DVD with English sub

3)Included in their list by 27% of voters
Without Memory 「記憶が失われた時」(Koreeda Hirokazu, 1996)
Not available

4)Included in their lists by 20% of voters
A.K.A. Serial Killer 「略称・連続射殺魔」 (Adachi Masao, Iwabuchi Susumu, Nonomura Masayuki, Yamazaki Yutaka, Sasaki Mamoru, Matsuda Masao, 1969)
There used to be a VHS in Japanese….

Fighting Soldiers 「戦ふ兵隊」(Kamei Fumio, 1939)
Available in Japanese on DVD (the quality of the transfer is pretty low though). Here my analysis of the first scenes.

A Man Vanishes 「人間蒸発」(Shōhei Imamura, 1967)
Available on DVD with English subtitles by Master of Cinema and by Icaruswith 5 bonus documentaries made for TV by Imamura in the 70s (reccomended).

The Shiranui Sea 「不知火海」(Tsuchimoto Noriaki, 1975)
Available by Zakka Films with English sub.

Antonio Gaudi 「アントニー・ガウディー」(Teshigahara Hiroshi, 1985)
Available with English sub by Criterion Collection.

5)Included in their list by 13,3% of voters
For My Crushed Right Eye 「つぶれかかった右眼のために」(Matsumoto Toshio, 1968)
The work is in the Matsumoto Toshio DVD collection – volume 2 – released by Uplink (now out of print?) in Japanese.

Goodbye CP [さよならCP] (Hara Kazuo, 1972)
Available with English sub by Facets Video.

Narita: Heta Village 「三里塚・辺田部落」(Ogawa Production, 1973)
Not available on DVD or VHS

God Speed You! Black Emperor 「ゴッド・スピード・ユー!」(Yanagimachi Mitsuo, 1976)
Available in Japanese on DVD (used and expensive).

The Cherry Tree with Gray Blossoms 「薄墨の桜」(Haneda Sumiko, 1977)
Available on DVD (only in Japanese) by Jiyū Kōbō or in this Iwanami Nihon Documentary DVD-BOX

Magino Village – A Tale / The Sundial Carved With A Thousand Years of Notches 「1000年刻みの日時計 牧野村物語」(Ogawa Production, 1986)
Not Available

Embracing 「につつまれて」(Kawase Naomi, 1992)
Available in Japanese with English sub in this DVD-BOX

A (Mori Tatsuya, 1998)
Available with English sub by Facets Video

The New God 「新しい神様」(Tsuchiya Yutaka, 1999)
Available on DVD in Japanese

Memories of Agano (阿賀の記憶, 2004 Satō Makoto)
Available on DVD with English sub by SIGLO.

Campaign 「選挙」(Sōda Kazuhiro, 2007)
Available on DVD with English sub.

Best 10 Japanese documentaries – my list

As a reminder that you still have a month to join the poll “Best 10 Japanese documentaries of a time” I’ve put together my list. I left out many good and inspiring documentaries made in recent years (Genpin, No Man’s Zone, Flashback Memories and others) and I’ve cheated twice, but anyway:

Fighting Soldiers (戦ふ兵隊, 1939 Kamei Fumio)

Children Who Draw (絵を描く子どもたち, 1956 Hani Susumu)

A.K.A. Serial Killer (略称・連続射殺魔, 1969 Adachi Masao, Iwabuchi Susumu, Nonomura Masayuki, Yamazaki Yutaka, Sasaki Mamoru, Matsuda Masao)

Onikko (鬼ッ子 闘う青年労働者の記録, 1969) and
Motoshinkakarannu (沖縄エロス外伝 モトシンカカランヌー 1971) by NDU/Nunokawa Tetsurō

Minamata: The Victims and Their World (水俣 患者さんとその世界, 1971 Tsuchimoto Noriaki)

Sanrizuka: Heta Village (三里塚 辺田部落,1973) and
Magino Village – A Tale / The Sundial Carved With A Thousand Years of Notches (1000年刻みの日時計 牧野村物語, 1986) by Ogawa Pro

Song of the Akamata–The life histories of the islanders, Komi, Iriomote Islands, Okinawa (海南小記序説・アカマタの歌-西表・古見, 1973 Kitamura Minao)

Extreme Private Eros 1974 Love Song (極私的エロス・恋歌1974, 1974 Hara Kazuo)

The Cherry Tree with Gray Blossoms (薄墨の桜, 1977 Haneda Sumiko)

Memories of Agano (阿賀の記憶, 2004 Satō Makoto)

Tsuchimoto Noriaki, Minamata: The Victims and Their World (1971) una pietra miliare del cinema documentario giapponese


Here the English version

Regia: Tsuchimoto Noriaki. Fotografia: Otsu Koshiro. Produzione: Higashi Production. Produttore: Takagi Ryutaro.
Durata: 120’. Anno: 1971.
Reperibilità: DVD Zakka Films

Tsuchimoto Noriaki entra in contatto per la prima volta con la realtà di Minamata nel 1965 quando realizza un documentario per la televisione, Minamata no kodomo wa ikiteiru, ed inizia a calarsi in quella che nel corso degli anni sarebbe diventata l’avventura della sua vita, non solo artisticamente parlando. Tsuchimoto nato nella prefettura montuosa di Gifu, nel 1970 ritorna nell’isola meridionale di Kyushu per scoperchiare quella scatola degli orrori, ed è l’orrore del sistema non quello dell’incidente di percorso, che è stata e continua ad essere, per quanto gli stessi abitanti del luogo vogliano dimenticare, la città di Minamata. Luogo e teatro di uno dei più grandi avvelenamenti perpetrati dall’uomo verso sé stesso e l’ambiente, il nome della città rimarrà per sempre legato all’industria chimica di Chisso che dal 1932 al 1968 riversa nel mare, come materiale di scarto, quantità enormi di mercurio. Il metallo entra nella catena alimentare e finisce per causare la cosiddetta malattia di Minamata (Minamata-byō) che nel corso degli anni colpisce più di diecimila persone uccidendone quasi duemila, ma questi sono solo numeri di superficie, i danni e gli effetti di questa tragedia non sono sempre quantificabili e legalmente dimostrabili ed è questa un’ulteriore tragedia che lascia coloro che ne sono colpiti ancora più umiliati.
Fin dapprincipio però Tsuchimoto si accorge come molte delle famiglie rifiutano di lasciarsi filmare dopo che i media, già all’epoca, avevano sfruttato la tragedia ed il dolore delle persone per creare spettacolo. In più, in molti abitanti dell’area colpita era presente un contrastante sentimento di odio e gratitudine verso la Chisso che grazie al complesso industriale costruito nelle zone aveva sollevato, almeno secondo alcuni, dalla povertà la popolazione locale. Conscio di tutte queste condraddizioni Tsuchimoto riesce a realizzare un vero e proprio capolavoro di equilibri, da una parte la rabbia con cui smaschera i processi con cui la modernità si evolve nell’arcipelago giapponese e nel particolare nella zona di Minamata schiacciando i ceti inferiori, dall’altra l’umanesimo con cui riesce sempre a presentare le vittime e a dare loro dignità.
Il film inizia con lo sciabordio dell’acqua e una barca di pescatori da sola in mezzo al mare, l’acqua che dà la vita alla comunità dei pescatori ma che allo stesso tempo, inquinata dal mercurio, le vite le distrugge. Il bianco e nero nelle scene, liriche, tramuta il blu del mare nell’argento del mercurio portatore di morte. Il fuori sincrono delle interviste (dovuto probabilmente alle limitazioni tecniche) costringe Tsuchimoto ad inventarsi un montaggio di immagini che scorrano sulle parole, pianti e grida delle vittime e dei loro familiari. La bellissima musica poi in alcune scene contribuisce a creare quell’epopea della vita dei pescatori e della loro comunità, per esempio nelle scene di pesca del polpo da parte di un anziano pescatore che ha perso la moglie a causa della malattia.

Le foto dei deceduti, bambini di meno di cinque anni e di una ragazza nel fiore dei suoi anni scorrono con il sonoro delle parole delle loro famiglie, sono immagini che muovono lo spettatore, molto forti ma allo stesso tempo molto empatiche, la bravura di Tsuchimoto e del direttore della fotografia Otsu Koshiro sta proprio nel rispetto verso il soggetto filmato, le immagini in bianco e nero pongono poi un certo filtro verso lo spettatore e non si soffermano mai con morbosa volontà su coloro che parlano, evitano di usare il dolore cioè come eccitante per coloro che guardano. Si vedono comunque dei bambini e un giovane ragazzo malati e sono scene strazianti, la bava, i movimenti spastici, l’autosufficienza negata e la difficoltà di comunicare, ma la mdp li segue con leggerezza e rivelando sì il loro dolore e quello dei familiari, ma rispettandoli e rivelando la loro dignità di esseri umani. Sono proprio questo equilibrio e questa cura ed attenzione verso il debole ed il diverso alcuni dei più alti conseguimenti del cinema di Tsuchimoto e che raggiungeranno forse il loro coronamento in The Shiranui Sea (1975), sempre dedicato alle vittime di Minamata.
Strutturalmente il lavoro è composto da interviste alle vittime, ai genitori ed ai parenti di coloro che sono stati colpiti dalla malattia che raccontano la loro vita di ogni giorno, una quotidianità che gira attorno al mare ed il doloroso ricordo dello scomparso. A queste scene sono intervallate altre di vita nel mare dei pescatori, le loro abitudini e tradizioni, e scene di riunioni e comizi in piazza per protestare contro la Chisso e lo stato che ha aiutato a coprire il crimine perpetrato. Nella seconda parte del documentario vediamo il viaggio delle vittime e dei loro familiari verso Osaka ed è importante perchè la processione per le strade della città è diretta verso l’ufficio centrale della Chisso ma anche perchè Osaka è la città che ospita nello stesso anno, il 1970, l’Expo, evento che assieme alle Olimpiadi di Tokyo del 1964 sancirà la definitiva apertura del Giappone al mondo dopo la sconfitta bellica e l’accettazione del paese asiatico nella modernità occidentale. L’incontro fra i vertici della Chisso e la rappresentanza di Minamata sfocia in cacofonia e quasi in una rivolta, persone invadono il palco accerchiando il presidente ed il suo staff quasi a voler distruggere quella verticalità fra saibatsu e popolo sfruttato che ha contraddistinto la tragedia. Ancora una volta qui, come nei documentari coevi di Sanrizuka della Ogawa Pro, l’anima della protesta è femminile con le donne e le madri che nel dolore immenso per una vita distrutta aggrediscono verbalmente il presidente della Chisso. Il film si conclude con le immagini di pesca e col sottofondo musicale dei canti tradizionali di Minamata cantati dalle vittime e da tutte le persone del villaggio. Inizia con questo film come si diceva più sopra una vera e propria missione per Tsuchimoto che nell’arco di tutta una vita fino alla morte avvenuta nel 2008 dedicherà alle vittime di Minamata ben 14 documentari.


In un panorama internazionale in cui i documentari provenienti dall’arcipelago giapponese reperibili sono davvero pochissimi, è un fatto non secondario che il film, assieme anche al già citato The Shiranui Sea, sia disponibile in DVD con sottotitoli in inglese presso Zakka Films.
(Un grazie di cuore a\Special thanks to Ono Seiko and Tsuchimoto Motoko)

Poll: Best 10 Japanese documentaries of all time


If you’re a movie critic, a movie fan, a scholar or just a Japanese cinema lover, I’d like to hear your opinion about Japanese documentary/non-fiction. I know that very few works are available on DVD (even in Japan) or with English subtitles, and I’m also aware that the only chance to see them is at festivals, nonetheless I would really like to know which are your favourite Japanese documentaries of all time, so please name your best 10 (or 5)!
It doesn’t matter if you haven’t seen so many or if you only saw documentaries produced in Japan over the last two/three decades. One of the aims of this poll is also to discover which are the docs usually watched (or available to watch) by a non-Japanese audience.
You can leave a comment on this post or send an email to: matteojpjp at, of course you’re free to add some lines of explanation and your name, if you wish. The deadline is February 6th. The results will be published on this blog at the end of February, so you have plenty of time, please spread the word! Thank you.